A kórokozó egy karantén fitoplazma (Potato stolbur phytoplasma), amely a burgonyafélék családjának képviselőit fertőzi, mindenekelőtt a burgonyát, a paradicsomot, a tojásgyümölcsöt és a paprikát, de más családok növényfajait is (pl. fészkesvirágzatúak, hüvelyesek, szulák-félék).

A paradicsom esetében a föld feletti részek fonalasodásával, a szárak seprűsödésével és a virágok jellegzetes torzulásával (pl. elhólyagosodása) jár. A betegség fő terjesztői (vektorai) a recés kabócák (pl. a sárgalábú recéskabóca - Hyalesthes obsoletus), amelyek a szabadon termő gazdanövényekről viszik át a vírusfertőzést. Rendszertelenül fordul elő a melegebb vidékeken, mindenekelőtt azokban az években, amikor a vektorok sűrűbben jelentkeznek.