A kórokozó az Alternaria solani gomba. Az idősebb leveleken szabálytalan, sötétbarna foltok keletkeznek. A nagyobb foltok jellegzetesen körkörösek és sárgán szegélyezettek. Súlyosabb fertőzés esetén a foltok összefolynak és a levelek elhalnak. A levelek fertőzöttsége elsősorban júliusban jelentkezik. A szárakon a foltok hosszúkásak, a gumókon enyhén besüppedtek. Olykor a szárazrothadás okozója is lehet.

A betegség megtámadja a burgonyát, a paradicsomot, a tojásgyümölcsöt és egyéb növénycsaládok néhány további képviselőjét is (pl. sárgarépa, vöröshagyma, káposztafélék stb.). A kórokozó a fertőzött gumókban és a tarlómaradványokon telel át. A burgonyafélék családjába tartozó gyomnövények is fertőzőforrások lehetnek, mindenekelőtt a fekete csucsor (Solanum nigrum) és az ebszőlő csucsor (S. dulcamara). A tenyészidőben a betegséget a szél és az eső terjeszti. A betegségnek kedvez a meleg (22 °C felett) és nedves időjárás, de mindenekelőtt a sok harmat. Ahhoz, hogy a kórokozó behatolhasson a gazdanövénybe, annak néhány órán át nedvesnek kell lennie. A közvetett védelem alapja az egészséges vetőanyag alkalmazása, a burgonya ültetésének megfelelő hosszú ideig (legalább 3 évig) tartó szüneteltetése ugyanazon a helyen és a gazdanövények kellő térbeli elkülönítése, valamint a megfelelő és kiegyensúlyozott tápanyagellátás. Speciális vegyszeres védelmet nem alkalmaznak, mivel a burgonyavész ellen használt készítmények többsége is kellő védelmet nyújt.