Tünetek: a hernyók elsősorban a terméseket, esetleg a virágzatot támadják. Ha a kártevő még azelőtt támad, hogy a növény virágot fejleszt, a tenyészőcsúcsot támadja meg. Többnyire, pl. a kukorica, a paprika, a paradicsom, a bab stb. esetében berágja magát a termésekbe, a napraforgó esetében a virágzat felületén marad. A termés külsején rendszerint csak egy nyílás jelzi, hogy a hernyó berágta magát.

Kártevő: a hernyók csupaszok, változatos színűek. Az alapszín a sárgásbarna, a zöldesbarna vagy a feketésbarna. A kifejlett hernyó kb. 4-5 cm hosszú. A lepkék elülső szárnyainak színe a szürkésbarnától a sárgásbarnáig terjed, az egyébként világos hátsó szárnyak külső peremén sötétebb sáv húzódik. A szárnyak fesztávolsága kb. 4 cm. A peték gömbalakúak, amelyeket a nőstény egyesével rak főleg a termésekre vagy a tenyészőcsúcsra.

Jelentőség: rendkívül kártékony faj, amely szinte minden természöldséget, számos szántóföldi növényt, de a virágokat, sőt még a fenyőféléket is támadja, óriási károkat okoz a paradicsomon és a paprikán, ahol egyetlen hernyó fejlődése folyamán több bogyót is károsít. A terméseket másodlagos baktériumos fertőzések vagy szap-rofita gombák támadják meg, emiatt a hernyók rágta, és később a környező termések is teljesen elértéktelenednek. A veszélyt növeli a nagyon jó repülőképesség. A lepkefaj így több száz kilométernyi távolságra képes vándorolni, olyan fontos (attraktív) tápnövényeket keres fel, mint a paradicsom, a kukorica, a paprika és egyebek. Ezeket nagy tömegben támadja.

Gazdanövények: a faj sokszáz tápnövényen képes kifejlődni, kezdve a tűlevelűektől, számos kétszikű növénycsaládon át egészen a pázsitfüvekig, miközben ez a spektrum szinte az összes természöldség-fajt magába foglalja.

Fejlődési ciklus: Közép-Európában a bábok telelnek át, és valószínűleg csak az enyhébb teleket viselik el. Az állomány minden évben délről érkező bevándorlókkal egészül ki. Egy-egy nőstény akár 3000 petét is rakhat. Kb. 4-6 nap múlva a petékből kikelnek a hernyók, amelyek berágják magukat a termésekbe, a virágokba vagy a növények tenyészőcsúcsaiba. A hernyónak normális körülmények között 5 lárvastádiuma van.

A természetes ökoszisztémákban a faj populációsűrűsége nem különösen nagy, mivel minden fejlődési stádiumát számos anta-gonista (természetes ellenség) szabályozza. A peték több tucatnyi százalékán a Trichogramma nemzetség petefémfürkészei élősködnek,

a hernyókon számos fürkészdarázs, gyilkosfürkész és egyéb hár-tyásszárnyú élősködik. A talajban levő báboknak és a lepkéknek is megvannak a maguk antagonistái. A monokultúrákban termesztett növények és a nemszelektív peszticidek általános alkalmazása azonban minimálisra csökkenti vagy teljesen felszámolja ezeknek az antagonistáknak a szerepét.

A gyapottok-bagolylepke elleni védekezés

Közvetett: a monokultúrák diverzifikálása és mindenekelőtt a szélesspektrumú, nemszelektív peszticidek kiiktatása segíti a fontos anta-gonisták előfordulását és felszaporodását. A legtöbb közép-európai országban a fajt a karanténkártevők közé sorolják be, de ott, ahol természetes körülmények között él és évente sokmillió lepke vonul, a karanténnak nincs nagy hatása. Az egyéb kártevők ellen alkalmazott kíméletes biológiai és integrált növényvédelmi módszerek, amelyek egyebek mellett a nemszelektív rovarölő szerek korlátozását is jelentik, nagyobb teret nyújtanak az antagonistáknak, amelyek a kártevők állományát több tucat százalékkal is csökkenthetik.

Közvetlen: rendkívül fontos a lepkék előfordulásának feromoncsap-dákkal történő megfigyelése közvetlenül a termőterületen vagy az üvegházak mellett. A lepkék rajzásának észlelésekor a peterakástól kezdve kétszer-háromszor alkalmazzák a Trichogramma petefémfür-készeket. Ha a lepkék száma vagy az ültetvény értéke igen magas, a petefémfürkészek a Bacillus thuringiensis kurstaki alapú bioper-metszerek alkalmazásával kombinálhatok - mindkettőről bővebben lásd A biológiai védekezés kereskedelmileg előállított készítményei c. fejezetet. Ha vegyi rovarölő szerekkel védekeznek, a lepkék rajzása és peterakása idején kb. 5-7 napos időközönként kell permetezni, mert amikor a hernyók már berágták magukat a termésekbe, szinte elérhetetlenek. Vigyázat! A gyapottok-bagolylepke állományai némely rovarölőszer-csoporttal szemben már rezisztensek.