A kórokozó a Phytophthora capsici gomba, amely mindenekelőtt a paprika, kisebb mértékben a tojásgyümölcs, a paradicsom, az uborka és a tök gyökereit támadja meg. A fertőzött gyökerekből fölfelé terjed a gyökérnyakig, amely elhal és rothad.

A fertőzés következményeként a növények gyorsan hervadnak és elpusztulnak. A gomba az árasztásos módon öntözött állományban okozza a legnagyobb kárt. Igen kedvező körülmények között a növények föld feletti részei (a levelek, a szárak, a termések) is fertőződhetnek.