Leírás: többnyire parányi, csak 0,5 mm hosszú, fehéres, gömbölyded, fonálszerű testű állatkák, végtagok nélkül. Rángatózó, kígyómozgás jellemzi őket. A rovarok viszonylatában fakultatív vagy obiigát paraziták lehetnek.

Életmód: az obiigát parazita fonálférgek csak az élő gazdaállat belsejében fejlődnek és a szövetével táplálkoznak. Ennek csökkent termékenység, sterilitás vagy akár a gazdaállat pusztulása lehet a következménye. A fakultatív parazita fonálférgek a rovarokat és egyéb gerincteleneket mint szállító eszközöket és táplálékforrást használják a gazdaállat életében vagy elpusztulása után. Egyes élősködő fonálférgek szoros, kölcsönösen előnyös együttélő viszonyt alakítottak ki bizonyos baktériumokkal (Achromobacter spp.). A fonálféreg aktív segítsége nélkül a baktérium nem hatolhat be a gazdaállat testébe, ugyanakkor a fonálféreg a baktérium nélkül nem képes természetes körülmények között fejlődni.

A fonálférgek invazív lárváinak 3. stádiuma a talajban, a vízben és a növényeken egyaránt megtalálható. A rovar testébe a táplálékkal jutnak be a szájnyíláson vagy a végbélnyíláson, a légzőnyílásokon vagy a vékony testburkon át a test szegmentumai között. A gazdaállat testébe bejutva a szimbionta baktériumok leválnak a fonálféreg testéről és szaporodni kezdenek. Eközben mérget termelnek és 24-48 óra alatt elpusztítják a gazdaállatot. A gazdaállat tetemében a fonálférgek 1-3 nemzedéke fejlődik ki. A fonálférgek nőstényei több mint 1000 petét raknak, ezekből lárvák kelnek ki, amelyek, amikor elérik az invazív lárvastádiumot aktívan elhagyják az elpusztult rovarlárvát és további élő lárvákat támadnak meg. A fonálférgek fejlődési ciklusa 7-21 napig tarthat.

Jelentőség: az élősködő fonálférgek a különböző rovarfajok hatékony természetes bioregulátorai közé tartoznak, de főleg a talajlakó fejlődési alakjaikat szabályozzák. A Heterorhabditis és a Steinernema nemzetségek néhány fonálféregfaját laboratóriumi körülmények között szaporítják és a gyalogormányosok talajlakó lárvái ellen alkalmazzák.

Védelem és támogatás: az élősködő fonálférgek érzékenyek a talajba került mérgező növényvédőszerekre. Elpusztítja őket a kiszáradó talajszubsztrátum és az intenzív napsugárzás is. A fonálférgeket tartósan nedves szubsztrátumban, lehetőleg árnyékos helyen kell alkalmazni.